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Naylor: Christian Veilleux confiante antes de começar em um dos maiores palcos do futebol universitário PEJAKOMUNA


A realidade de perseguir grandes sonhos futebolísticos no Canadá é que os jovens jogadores geralmente têm que inventar seus próprios caminhos para a grandeza.

O nativo de Ottawa, de 21 anos, que começará como zagueiro do Pitt Panthers quando enfrentarem o Notre Dame no sábado, não é exceção.

Christian Veilleux é a primeira pessoa de sua família a jogar futebol. Seu amor pelo jogo foi incutido desde cedo, passando as tardes de infância no sofá assistindo jogos com seu pai, Martin.

Martin tinha um escritório adornado com fotos de Peyton Manning, então ele não ficou desapontado quando seu filho foi transferido de left tackle para quarterback em sua segunda temporada e imediatamente mostrou instinto para a posição mais importante do jogo.

“Quando criança, mesmo quando bebê, assistíamos futebol na TV”, disse Martin. “Eu brinco que fiz uma lavagem cerebral nele quando criança porque o forcei a assistir futebol todos os domingos… isso definitivamente desempenhou um papel em seu amor pelo jogo.

“Desde o início ele apostou no futebol. Nós o colocamos para patinar, mas ele disse: ‘Não quero jogar hóquei… futebol é o jogo’”.

Martin e sua esposa, Lynn, estarão entre os mais de 77.000 que lotarão o Notre Dame Stadium no sábado, quando Veilleux liderará seu time contra o Fighting Irish em um dos palcos mais emblemáticos de todo o futebol universitário.

É apenas a terceira partida na NCAA para Veilleux, um redshirt do segundo ano que foi transferido da Penn State no último período de entressafra e assumiu o cargo de titular no Pitt há três semanas, com os Panteras começando por 1-4.

Uma vitória frustrante sobre Louisville e uma derrota para Wake Forest mais tarde, ele está trazendo uma abordagem empresarial para South Bend, Indiana, neste fim de semana.

“É apenas mais um jogo no calendário, mas também é uma grande oportunidade e um desafio ainda maior”, disse Veilleux esta semana. “Eu sinto que, uma vez que você é colocado nesses ambientes, você está à altura da situação ou cai, e sinto que o ambiente em si trará o melhor de mim e de meus companheiros de equipe.”

Na primeira partida de Veilleux contra o então Não. 18º classificado em Louisville, ele completou 12 de 26 passes para 220 jardas e dois touchdowns, sem interceptação. Ele seguiu em sua segunda partida, completando 28 de 45 para 302 jardas e dois touchdowns contra Wake Forest em um jogo que os Panteras lideraram até restarem 33 segundos.

“Eu penso [Notre Dame] vai ser muito divertido e com certeza vou absorver tudo”, disse Veilleux. “Mas não acho que haja muita pressão. A pressão para mim é ser um quarterback titular. Não saí de casa quando era criança para sentar no banco durante toda a minha carreira universitária. A verdadeira pressão era me colocar em uma situação em que pudesse ser o cara. Agora que isso foi conseguido, só preciso ir lá e ficar calmo, me divertir e jogar bola como fazia quando tinha 12, 13 e 14 anos… Acredito que vou estar à altura da ocasião.”

Veilleux é o primeiro canadense a começar como zagueiro em uma escola de conferência Power Five desde que outro nativo de Ottawa, Jesse Palmer, começou na Flórida no final dos anos 1990 e início dos anos 2000.

Embora Veilleux não tenha nascido na época em que a carreira universitária de Palmer terminou em 2000, ele teve outro modelo no ex-quarterback da UBC e CFL Michael O’Connor, que treinou nas mesmas instalações da Gridiron Academy em Ottawa, dirigida pelo ex-jogador da Universidade de Ottawa. Victor Tedondo.

O’Connor foi de Ottawa para a IMG Academy da Flórida e depois para a Penn State antes de se transferir para a Universidade da Colúmbia Britânica. Ele liderou os Thunderbirds a um campeonato nacional e passou a jogar na CFL.

Embora sua experiência na NFL tenha se limitado a um convite para um mini-acampamento com o Seattle Seahawks, testemunhar sua jornada e conhecer O’Connor foi uma grande influência para Veilleux, que rapidamente se concentrou no caminho que teria que seguir para se tornar um jogador da NFL. quarterback.

“Michael O’Connor definitivamente abriu o caminho para mim”, disse Veilleux. “Quando ele estava passando por todo o processo e estava na Penn State, eu tinha acabado de ingressar na Gridiron Academy e esse era o exemplo que eu seguiria. Victor sempre gravaria em minha mente ‘Você tem que ser melhor que Michael, você tem que fazer mais do que Michael fez.’ Sinto que levei isso a sério e isso me deu a motivação para fazer o que fiz e o que espero e desejo realizar.”

Isso significava viajar com Tedondo para acampamentos 7 contra 7 nos EUA, onde ele enfrentaria alguns dos melhores jovens talentos de quarterback da América, incluindo Caleb Williams da USC, vencedor do Heisman Trophy e projetado como escolha número 1 em Draft da NFL da próxima primavera.

“Ele era muito competitivo, foi a primeira coisa que notei. Ele tinha a mentalidade certa… ele sonhou grande”, disse O’Connor sobre Veilleux. “Estou muito feliz em dizer que faço parte de sua jornada. Cara, estou ansioso para vê-lo sair em Notre Dame. É realmente especial ver essas crianças do Canadá tendo essas oportunidades.”

O papel que O’Connor desempenhou na história de Veilleux é uma ilustração perfeita da maneira como os jovens jogadores de futebol canadenses são capazes de inspirar aqueles que os seguem.

É também a principal razão pela qual mais e mais canadenses estão alcançando as fileiras de elite do futebol universitário e da NFL, com 27 jogadores canadenses em escalações ativas da NFL somente nesta temporada.

“Christian é um quarterback da NFL. Christian jogará na NFL, ele terá uma oportunidade”, disse Donovan Dooley, proprietário da Quarterback University em Detroit, um dos principais programas de desenvolvimento de quarterbacks dos EUA, que trabalha com Veilleux desde os 12 anos de idade.

“O que Christian faz com isso é por conta de Christian. Ele tem as características e o talento cerebral. Quanto mais repetições ele conseguir, melhor e mais confiante ele ficará.”

Essa confiança vem crescendo desde um mês antes de seu aniversário de 16 anos, quando Veilleux se mudou para os EUA, cursando o ensino médio em Buffalo e depois em Maryland.

“Quando ele se destacou dentro e fora do campo, comecei a pensar que isso poderia acontecer”, disse Martin. “Foi isso que realmente abriu meus olhos. Sempre tentei ser um cara humilde e dizer a ele um passo de cada vez e confiar no processo.”

Veilleux não teve falta de opções quando estava pronto para escolher o caminho da faculdade, escolhendo Penn State em parte porque o Nittany Lions tinha outros quatro jogadores canadenses, incluindo os nativos de Ottawa, Jonathan Sutherland e Jesse Luketa.

Em sua segunda temporada, no entanto, Veilleux foi ultrapassado na tabela de profundidade por Drew Allar, um recruta cinco estrelas e um dos jogadores do ensino médio mais bem avaliados do país.

Veilleux podia ver o que estava escrito na parede no final da temporada passada. Ele decidiu entrar no portal de transferências da NCAA e foi parar na Pitt, a escola que produziu o grande Dan Marino do Miami Dolphins e o atual quarterback do Pittsburgh Steelers, Kenny Pickett.

“Uma vez [Allar] assumiu as rédeas, um cara um ano mais novo que eu, senti que, se quisesse tentar, teria que ser em outro lugar”, disse Veilleux. “Senti que tinha que levar meus talentos para algum lugar, arriscar e apostar em mim mesmo. [Pitt] simplesmente parecia certo, parecia o lugar certo para estar. Eu senti que o sistema era algo em que eu poderia prosperar e foi feito para um quarterback como eu.

“É um estilo muito profissional. Não sou o cara mais rápido, mas sou atlético. Mas no final do dia quero recuar e lançar a bola.”

A descoberta de Veilleux nesta temporada não é nenhuma surpresa para aqueles que testemunharam sua jornada. Tedondo relembra o quarterback de 10 anos que apareceu pela primeira vez na Gridiron Academy com sonhos e objetivos em mãos.

“Christian está exatamente onde deveria estar”, disse Tedondo. “Ele é extremamente atlético e confiante e acredita em si mesmo. Christian realmente acredita que pode entrar em qualquer programa do país e ser titular. Nesse nível você precisa disso.”

Todos esses treinos e treinos, as viagens aos EUA para acampamentos e ensino médio, e a paciência para seguir em frente estão se concretizando.

“Estou muito animado por Christian neste fim de semana”, disse Palmer, que agora é analista de futebol universitário da ESPN. “Ele é tão talentoso e foi paciente e esperou por sua chance. Esta é uma grande oportunidade para ele contra uma excelente defesa num grande palco.”

Chegou a hora de Veilleux

Oliveira

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