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Depois de chegar ao fundo do poço, Gotham FC agora está a 1 vitória do troféu do campeonato NWSL PEJAKOMUNA


5 de novembro de 2023;  Portland, Oregon, EUA;  A atacante do New Jersey / New York Gotham FC Katie Stengel (28) comemora com os companheiros de equipe depois de marcar o gol da vitória contra o Portland Thorns FC em Providence Park.  Crédito obrigatório: Troy Wayrynen-USA TODAY Sports

A atacante do New Jersey / New York Gotham FC Katie Stengel (28) comemora com os companheiros de equipe após marcar o gol da vitória contra o Portland Thorns FC em Providence Park. (Troy Wayrynen/USA TODAY Esportes) (USA TODAY USPW/reuters)

A pior história do Gotham FC começa em algum lugar abaixo do porão da Liga Nacional de Futebol Feminino.

O clube de Nova Jersey jogará sua primeira final da NWSL no sábado (20h ET, CBS) no Snapdragon Stadium, em San Diego, um ano depois de uma temporada lamentável que terminou com 13 pontos, o pior da liga, e 17 derrotas em 22 jogos.

Mas os números subestimam o alcance da sua recuperação. Sua futilidade em 2022 foi não fundo do poço. Esta é uma história que começa na década passada com tetos vazando e muco seco nas paredes, sem vestiários ou água corrente nas instalações dos times, e com condições subprofissionais desenfreadas que marcaram os jogadores e fizeram da franquia, então conhecida como Sky Blue FC, o mais ridicularizado e censurado da liga.

Essas condições finalmente desencadearam um acerto de contas em 2018, em meio a uma temporada chocante do Sky Blue que saiu dos trilhos, sem vitória até o último fim de semana. Que foi a base fissurada da qual surgiu um finalista da NWSL de 2023.

A reviravolta começou fora do campo, com melhorias nas habitações, terrenos compartilhados e uma reformulação da marca em 2021. Depois, acelerou em campo em 2023. Foi comandado por alguns veteranos da seleção dos EUA – mais notavelmente Lynn Williams e Ali Krieger, de 39 anos – e por Juan Carlos Amorós, o recentemente nomeado Treinador do Ano da NWSL.

Mas é também a mais recente de uma longa série de provas de que as condições de trabalho e as infra-estruturas são importantes. O crescente grupo proprietário de Gotham investiu mais do que nunca em 2023, quase duplicando o tamanho da equipe técnica da equipe. Esses investimentos, como costumam acontecer no futebol feminino, estão dando resultado.

22 de outubro de 2023;  Carey, Carolina do Norte, EUA;  New Jersey/New York Gotham FC comemora vitória sobre o North Carolina Courage com o técnico Juan Carlos Amorós no WakeMed Soccer Park.  Crédito obrigatório: Jaylynn Nash-USA TODAY Sports

Gotham FC comemora vitória sobre o North Carolina Courage com o técnico Juan Carlos Amorós no dia 22 de outubro de 2023, no WakeMed Soccer Park. (Jaylynn Nash-USA TODAY Sports) (USA TODAY USPW/reuters)

‘As meninas merecem melhor’

Gotham, fundado em 2006 como Jersey Sky Blue, é o time profissional de futebol feminino mais antigo dos Estados Unidos – mas durante anos foi “profissional” apenas no nome.

Foi cofundado e financiado por Phil Murphy, ex-aluno do Goldman Sachs que agora é governador de Nova Jersey. Sua motivação, diria ele mais tarde, era essencialmente inspirar sua filha jogadora de futebol. Aparentemente, seu problema era que ele e o coproprietário Steven Temares, então CEO da Bed Bath & Beyond, não tinham ideia de como administrar um clube de futebol. Em grande parte, eles deixaram tudo nas mãos de Tony Novo, um agente de crédito hipotecário do PNC Bank que, em 2013, tornou-se gerente geral e presidente em tempo parcial da Sky Blue.

Novo supervisionou uma operação que jogadores e treinadores descreveram como amadora e desgastante. Eles treinaram em faculdades e escolas primárias, em grama áspera e “grama horrível”. Sem equipamento médico adequado e sem vestiários, lavanderia ou gerente de equipamentos, eles chegavam com equipamentos de treinamento fedorentos ou auto-lavados, largavam as mochilas ao lado de um campo e treinavam, como se fossem um Sub-13 de viagem. equipe.

Eles não podiam tomar banho depois do treino, ou mesmo depois dos jogos no Yurcak Field da Rutgers University. Para tratar suas dores musculares, Carli Lloyd tomava banhos de gelo em uma lata de lixo de 50 galões. E não podiam ir ao banheiro, exceto no penico. (Quando tudo isso veio à tona, a solução temporária do clube foi um trailer ao lado do campo com banheiro e chuveiro.)

E as condições horríveis não pararam por aí. Eles se estenderam ao alojamento dos jogadores. O clube fornecia um elenco rotativo de aluguéis, com mais de 45 minutos de distância, muitas vezes por apenas alguns meses de cada vez, forçando os jogadores a se mudarem várias vezes no meio da temporada. Alguns dormiam em beliches ou até mesmo nos sofás dos companheiros. Alguns teriam sido forçados a viver com um homem idoso que fazia comentários inapropriados repetidamente, ou com um casal que “repreendeu” um jogador por não cuidar de sua filha.

E as próprias casas? “Os jogadores relataram viver em casas com janelas quebradas, pisos rachados, tetos com vazamentos, muco seco nas paredes e, em um caso, uma unha humana inteira pousada no parapeito de uma janela”, escreveu Sally Yates mais tarde em seu relatório investigativo de 2022 sobre abuso em futebol feminino. “Uma jogadora afirmou que sua moradia era tão péssima que ela acreditava que a casa havia sido abandonada. Outra jogadora até relatou ter encontrado um saco de cocaína em seus lençóis.”

O técnico assistente Dave Hodgson, falando ao The Equalizer em 2018 após deixar o clube, chamou algumas das condições de vida de “horríveis”.

Na estrada, a vida não era melhor. Havia voos matinais e paradas em postos de gasolina ou lanchonetes para economizar dinheiro. Outras medidas de redução de custos deixaram os jogadores (e seus equipamentos) amontoados em vans ou passando o tempo antes dos jogos noturnos em salas comuns porque tinham que sair mais cedo dos quartos de hotel. Em uma viagem à Carolina do Norte, alegou Hodgson, eles passaram horas no aeroporto, sem poder alugar vans, porque o cartão de crédito não funcionava.

Tudo isso veio à tona em 2018, via The Equalizer e Once A Metro, depois que o ex-atacante Sam Kerr marcou um hat-trick contra o Sky Blue e depois falou sobre como “as meninas merecem coisa melhor”. E tudo isso contribuiu para a pior temporada da história da NWSL, 9 pontos em 24 jogos.

No mês de fevereiro seguinte, as duas principais escolhas do clube, Hailie Mace e Julia Ashley, rejeitaram o Sky Blue e foram para o exterior para evitar essas “coisas ruins”.

E foi nessa época, ao que parece, que a propriedade decidiu que precisava mudar.

22 de outubro de 2023;  Carey, Carolina do Norte, EUA;  A zagueira do New Jersey / New York Gotham FC, Ali Krieger (11), comemora com seu treinador após vencer o North Carolina Courage no WakeMed Soccer Park.  Crédito obrigatório: Jaylynn Nash-USA TODAY Sports

22 de outubro de 2023; Carey, Carolina do Norte, EUA; A zagueira do New Jersey / New York Gotham FC, Ali Krieger (11), comemora com seu treinador após vencer o North Carolina Courage no WakeMed Soccer Park. Crédito obrigatório: Jaylynn Nash-USA TODAY Sports (USA Today Sports/Reuters)

Investimentos de grandes nomes geram uma nova era

Em 2019, após anos de negligência, Tammy Murphy, esposa de Phil, anunciado que ela assumiria “um papel ativo nas atividades do clube no futuro”. Ela “comprometeu-se a melhorar a experiência do jogador”. O clube logo se separou de Novo e, centímetro por centímetro, tentou cumprir a promessa de Murphy.

Antes da temporada de 2020, mudou-se para o New York Red Bulls, no centro de treinamento e estádio do clube da MLS. Acolheu Ed Nalbandian como proprietário minoritário e sócio-gerente. Em 2021, uma semana antes do início da temporada, revelou um novo logotipo e nome elegante, NJ/NY Gotham FC. E seis meses depois, chegou aos playoffs pela primeira vez desde a temporada inaugural da NWSL, 2013.

Mas ainda assim, nem tudo estava bem. Em 2022, como disse Ali Krieger à ESPN, eles permaneceram “uma bagunça”. Eles passaram por cinco treinadores de 2019-2022. Scott Parkinson, um dos cinco, disse recentemente: “Quando entramos na entressafra de 2022, acho justo dizer que houve alguns problemas de alinhamento internamente. Não creio que o clube estivesse pronto para se comprometer com o que era necessário. Não estivemos bem em 2022 e acho que estávamos travando uma dura batalha fora de campo tanto quanto dentro de campo.”

No entanto, à medida que caíam para outro último lugar e enfrentavam uma série de derrotas sem precedentes que durou mais de metade da temporada, começaram a atrair investidores. Lloyd, agora aposentado, comprou. Kevin Durant, seu parceiro de negócios Rich Kleiman, Sue Bird, Eli Manning e o executivo do New York Giants Pete Guelli o seguiram. A avaliação do clube subiu acima de US$ 40 milhões. Uma melhor estrutura de propriedade havia se cristalizado. E uma nova era começou.

O primeiro investimento significativo no ano passado foi em Amorós, espanhol que já treinou Tottenham, Real Betis e Houston Dash. Gotham o contratou do Dash e depois o apoiou com um treinador de força e condicionamento físico, um chefe de análise tática e uma equipe geralmente ampliada. O clube organizou um acampamento de pré-temporada na IMG Academy em Bradenton, Flórida. O gerente geral Yael Averbuch West, – que, como ex-jogador e líder da NWSL Players Association, foi uma contratação pouco convencional – entretanto, trocou por Lynn Williams e Yazmeen Ryan e construiu uma escalação que Amorós poderia moldar em uma máquina de alta pressão.

Aquela máquina saiu dos portões nesta primavera. Diminuiu a reta, mas chegou aos playoffs devido ao saldo de gols. E em 210 minutos de jogos nos playoffs até agora, não sofreu um único gol. Derrubou Portland, o atual campeão, em uma semifinal encharcada de chuva no último domingo, por 1-0. O curling de Katie Stengel na prorrogação enviou Gotham para San Diego, onde este clube renascido buscará seu primeiro troféu da NWSL.

Também sabe, claro, que este não é o ponto culminante da viagem. Apesar de todo o seu crescimento, Gotham ainda atrai público abaixo da média da liga (6.293 por jogo em 2023) e ainda não possui um campo de treinamento ou escritórios que possa chamar de seu.

Mas agora é um clube verdadeiramente profissional. Está contratando executivos e atraindo mais investidores à medida que cresce. E é o exemplo mais recente de que, na NWSL, existe frequentemente uma correlação direta entre as despesas fora do campo e o sucesso no campo.

Braga

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